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¿QUÉ TAN BAJOS EN CALORÍAS SON LAS BEBIDAS Y ALIMENTOS “LIGHT”?

26 mayo 2015

La preocupación actual de las personas por el cuidado de su alimentación y los problemas tanto estéticos como de salud derivados de la obesidad y el sobrepeso, ha llevado a una increíble proliferación de los alimentos y bebidas “light”, es decir que ofrecen un contenido mínimo de calorías.

En general, este término designa a:

Cualquier alimento o bebida cuyo aporte de calorías totales es por lo menos 30% menor que el de estos mismos en su estado natural o una vez procesados de manera convencional (alimento/bebida de referencia).

Los alimentos con un mínimo contenido o bien libres de grasas saturadas (de origen animal) y de grasas hidrogenadas (grasas trans).

Aquellos alimentos o bebidas que no contienen azúcar refinada o una mínima cantidad de esta y en su lugar tienen otro tipo de endulzantes como estevia, aspartame, ciclamato, neotame, sorbitol y xilitol, por mencionar solo algunos.

Los alimentos con un bajo contenido de carbohidratos (azúcares) complejos, como el almidón (de las plantas).

No obstante, desde un punto de vista nutricional, para que un alimento tenga un efecto neutro sobre el peso corporal (es decir que no incremente el aporte calórico total diario, derivado de la alimentación) y pueda considerarse verdaderamente “light”, su contenido de calorías debe ser inferior a 30% del proporcionado por el alimento/bebida de referencia; de hecho, esta es la definición vigente adoptada por la mayoría de agencias internacionales reguladoras de la industria de alimentos.

Muchas personas no solo consumen regularmente alimentos y bebidas “light” sino que, además, los incluyen como parte importante de las dietas para adelgazar porque están seguras que aportan una mínima cantidad de calorías y por lo tanto evitan el aumento de peso, pero esto no es del todo cierto.

Estudios recientes efectuados en varios países, entre ellos Estados Unidos, Inglaterra, Canadá y España, han demostrado que más de la tercera parte de los alimentos y bebidas etiquetados como “light”, en realidad no lo son; en estos estudios algunos de los productos “light” que no mostraron mayores diferencias respecto a los convencionales, en términos del aporte total de calorías, fueron entre otros: mayonesas, pastas, galletas y tortas, cereales para el desayuno, gaseosas, refrescos de frutas, papas fritas, mermeladas y leche y sus derivados (quesos, kumis, yogur).

Según los profesionales en nutrición y dietética, los alimentos y bebidas “light” ciertamente contienen menos calorías que aquellos que no son “light”, pero esto no se traduce necesariamente en una reducción óptima del aporte calórico de cada porción; es decir, que si bien pueden engordar menos que el alimento o la bebida convencional, igual engordan y más aún cuando, como ocurre a menudo, las personas confiadas en la denominación “light” se exceden en su consumo.

Para mencionar un ejemplo, lo que ocurre con muchas bebidas “light” es que como deben mantener un sabor dulce, aceptable al paladar, contienen grandes cantidades de endulzantes artificiales o semisintéticos, de modo que en últimas, aportan casi las mismas calorías que una bebida convencional, endulzada con azúcar refinada.

Es por eso que en nutrición, existe una clara distinción entre los alimentos y bebidas con mínimo contenido de calorías (menos de 30%), que pueden ser considerados realmente “light” y aquellos denominados de bajo valor energético (bajos en calorías), o sea los que aportan entre 30% y 70% de calorías con respecto al alimento de referencia.

Al respecto, una reciente comunicación de la Agencia de Alimentos y Medicamentos de Estados Unidos (FDA, por su sigla en inglés) advirtió a la industria de alimentos de ese país, para que no utilice el término “light” en los alimentos y bebidas que aportan entre 30% y 70% de las calorías del alimento de referencia y, en su lugar, los etiqueten como “bajos en calorías”.

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